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人类究竟何时会灭绝?或将不断变成新物种存活下去

来源:新浪科技    发布日期:2017-08-16

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  据国外媒体报道,智人已经至少出现了几十万年,人类文明差不多有几千年。这远比我们短暂的一生漫长得多,但与宇宙的130亿年历史相比,这段时间显得何其短暂。并且和强大的星系不同,人类是如此脆弱,疾病、饥荒、战争、陨石均能置我们于死地。

  从今天的情况来看,世界末日似乎在所难免。迫在眉睫的核战争、无法用抗生素根治的超级细菌、可能使我们重蹈恐龙覆辙的小行星……我们的未来显得如此可怕。人类的保护伞什么时候会被掀翻?人类究竟何时会灭绝?来看看几位未来学家、人类学家、科幻小说作者和其他专家是怎么回答这个问题的:

  安德斯·桑德伯格(Anders Sandberg)

  牛津大学人类未来研究所高级研究员

  目前最可能导致人类灭绝的原因是由人类引发的灾难。虽然自然风险依然存在(如陨石撞击、伽马射线暴、棘手的流行病等),核战争、生化武器、或摧毁我们赖以生存的文明与生态基础等人为灾难更可能导致人类灭绝。一些新出现的技术,如人工智能、合成生物的滥用、或自我复制机器也可能构成新的挑战。真正摧毁人类的灾难可能由多种灾难构成:某场灾难杀死了大多数人类,留下少数脆弱的幸存者,接着情况变得越来越糟,直到所有人就此灭绝。

  发生这种结局的可能性尚不清楚。有人估计,下个世纪中发生这种灾难的概率约为40%至50%,但也有一些研究人员认为这一概率只有19%、甚至还有人提出应为9%。情况具体如何,研究界还不知道,但我们不能排除这种可能性,并且人类因此灭绝的概率也许比遇上车祸还要高。如果真是这样,人类也许再过几十年、或者几百年就要灭绝了。

  但如果我们齐心协力、共同降低风险,情况会如何呢?哺乳动物通常能存活一两百年。假如我们只是一般的生物,能活80万到180万年就不错了(我们已经存活了20万年)。

  但智人可不是一般的生物。我们人口众多,且分布广泛(虽然需要耗费大量食物、代际增长的时间也较长)。我们的生命力也算顽强,因为我们几乎能适应所有生活方式。这也许意味着,除非发生一场超出我们掌控能力的大灭绝,我们或许根本不会灭绝。这样的大灭绝事件约每一亿年发生一次,足够我们存活很长时间了。

  但我们也是一种技术型生物。我们也许不久便能改造自身,在太空中定居似乎也不是不可能的事。就算我们无法活着看到这一切,也许再过一千年、或几百万年便能实现。一旦我们征服了多个星球,灭绝的风险便大大下降。就算某处的人类遭遇不测,在万里之遥的其它星球上,还有能够自给自足的同胞。只要我们能在真空环境中、借助阳光和小行星上的土地生存(或建立聚居地),我们便找到了广阔的立足之地,足以过上数十亿年的稳定生活。

  再过几十亿年,太阳就会开始变成红巨星,这将是地球上人类的末日(虽然搬到其它恒星周围可以多活些日子)。但等到那时,我们很可能早就搬到了其它恒星系,要么乘坐缓慢的太空舰船、要么派去机器人建立新的文明、要么将自身改造成能够熬过漫长旅程的无机形式。就算我们的扩张速度较慢,也能在几千万年中征服银河系,前往其它星系似乎也不是不可能(不过宇宙的加速扩张会限制人类的征服范围)。这样一来,各地的人类灭绝便可互不影响,总有人将人类的火把代代相传。

  等到这些恒星燃尽、且不再形成新的恒星,以行星为基础的生命便走向了尽头。我们也可能制造持续时间更长的人造热源,但随着时间的流逝,能量将越来越少。到了这一阶段,以软件的形式生存可以赋予我们近乎无限的寿命。但这并不是永生,因为能量迟早会耗尽。就算能量用不完,我们还要面临另一个问题:由于质子衰变,物质会变得不稳定。终于有一天,宇宙中不再剩下任何可构成生命的物质。这就是人类的终极末日。

  还有一种可能是,早在这一切发生前,人类通过基因变异、自然选择、或人为编辑,已经发生了巨大变化,变成了新物种。因此,我们这一物种也许永远不会灭绝,而是通过不断变成新的物种存活下去(希望能朝着好的方向发展)。

  欧文·加弗尼(Owen Gaffney)

  斯德哥尔摩复原中心与未来地球研究所人类世分析员、科幻作家

  我认为对人类灭绝的报道都过于夸张了。

  几乎每个大洲都有人类的身影,我们这个物种可谓相当顽强,因此要将人类赶尽杀绝,得费一番不小的工夫。然而,但凡我们对人类文明稍有重视,就该在这个世纪剩下来的时间里更加谨慎地行事。假如人类能撑到2100年,暗中观察的外星人也许就会总结道:“地球上终于出现了文明,让我们鼓个掌吧。”

  要活到本世纪末,我们面临诸多棘手挑战:核弹、大型小行星、伽马射线暴、病毒传染病、以及超级火山爆发等。其中火山爆发会使整个地球被黑暗的寒冬笼罩,给全球生命和食物系统带来灭顶之灾。

  我相信人类文明在排除了其它选项之后,终会做出正确的选择。我们正活在人类世时代,未来就在我们手中。在火星上建立殖民地只是时间问题。我们很快就会变成一个跨行星物种。从中期来看,这将大大减小灭绝的风险。不过这样的殖民地在短期内还无法实现自给自足,仍需要地球提供物资。

  但这里有个问题。人类世的几大关键词分别为速度、规模、连接和惊奇。无论是人工智能还是纳米科技,一切新技术都会产生意想不到的后果。在人类世,如果这些后果的规模达到一定程度,不久就会产生全球性问题。令人担忧的是,人类创新仍在不断加速。说不定地球上留下的最后一句话会是:“我就知道这样能行!”

  在智人的20万年历史中,有几次险些灭绝的经历。一次发生在7万年前,当时有生育能力的智人数量下降到仅有1万人。这也许与差不多同时期的托巴超级火山爆发有关。托巴火山爆发发生于7.4万年前,是250万年来规模最大的一次火山爆发,引发的火山寒冬也许延续了数个世纪之久。的确,近期研究显示,在首批火山爆发后,大大小小的喷发一直持续了1.5至2万年。不过,超级火山爆发影响智人数量的理论仍存在一定争议。

  第二次数量骤降事件距今时间更短,且与我们对冰啤酒的爱有关。1928年,科学家发明了新型“安全”冰箱与空调制冷剂:CFC(氟氯碳)。但氯是一种难缠的元素。这种化学物质对上层大气的臭氧层造成了严重破坏,但当时的科学家与企业对此毫不知情。数十亿年来,臭氧层一直默默保护着地球上的生命。若没有臭氧层,太阳辐射便会使地表寸草不生。这层保护罩即使稍有削弱,也会导致庄稼大规模减产,威胁人类的生存。上世纪80年代,人们终于发现了臭氧层空洞问题,于是各国决定停止使用CFC,这才避免了灾难的发生。

  如果我们没发现这个不断扩大的空洞,或决定坐视不管,等到本世纪末,人类面临的问题将比“冰箱无法制冷”严重得多。更糟糕的是,如果我们用的不是氯,而是更加活泼、更不稳定的溴,人类灭绝的时间也许还会进一步提前。溴对臭氧层的破坏力几乎是氯的一百倍。保罗·克鲁森指出,如果当初用溴来制冷,等到上世纪70年代,地球上空便已满是臭氧层空洞了。他由于对臭氧层的研究获得了诺贝尔奖。

  新的环境风险正变得愈加严峻。面对温室气体排放问题,我们已经黔驴技穷。每十年,我们必须将气体排放减少一半。有些人认为,工业化社会导致气候变化失控,地球迟早会变成金星般的炼狱。事实上,即使集结各方之力,我们也难以达到金星那样的程度。不过,如果我们不花大工夫减少排放,全球气温就会达到一个危险的水平。

  地球在远古时期比今日温暖得多,但也没有发展到金星的程度。如果不从太阳系的其它行星“进口”化石燃料,地球上的化石燃料很快就会耗尽。然而,太空采矿近年来得到了一定发展,因此我们不能完全排除这种可能性。此外,地球现在的状况可谓前所未有,因此一切仍是未知数。

  地球系统的变化速度是人类行为的结果,且在不断加速之中。海洋酸化的速度已达到了3亿年来的最高值,二氧化碳进入大气的速度甚至比2.52亿年前规模最大的一次物种大灭绝时期还要高。要知道,那次大灭绝杀死了80%的海洋生物,地球用了1千万年才恢复过来。不过这一恢复便是大手笔——恐龙开始称霸全球。

  地球历史上出现过五次物种大灭绝。最后一次发生在6600万年前,结束了恐龙的统治。如今地球物种消失的速度已经达到了大灭绝水平:我们正进入第六次大灭绝时期,对此,人类责无旁贷。生物多样性对地球的生命支持系统至关重要,包括大气、海洋、冰盖、水圈和生物本身,而这个系统的变化速度正在不断加快。这与人类文明息息相关,因为农耕、城市、民主、法治、技术等文明要素都需要以相对稳定的地球系统为基础。阻止其加速有两种方法:其一,我们改变自己的行事方式;其二,文明彻底崩盘。但就算文明不复存在,也并不意味着智人一定会重演恐龙的悲剧。

  因此,虽然有关人类灭绝的报道太过夸张,人类世在人类历史上确实前所未有,因此一切都难以预料。未来充满太多未知数。我们要时刻做好准备。

  N·K·杰米辛(N.K。 Jemisin)

  科幻小说作家、博客作者

  “终于要灭绝了?”这么问可真奇怪。智人出现的时间还不长。直立人在地球上存活了150万年,而我们出现的时间还不到它们的三分之一。在我看来,这个问题就像儿童把20岁称为“老”一样,蛮可爱的。

  我是说,我个人并不信“人类会带领自己走向灭亡”那一套,我们很可能会卷土重来。比如说,也许剧烈的气候变化或其它灾难会导致大量人类死亡,虽然这很吓人,但地球上有数十亿人呢,肯定有少数人可以适应新环境,将人类这个物种再延续一段时间。(但我们是否还想继续下去就是另外一个问题了。)归根结底,问题在于我们是否足够聪明、能否在灾难发生前逃离地球,比如陨石撞击、太阳熄灭等等。我个人觉得可能是陨石,但具体如何,还要拭目以待。

  法比安·库斯托(Fabien Cousteau)

  法比安·库斯托海洋学习中心创建人、探险家雅克·库斯托的孙子

  我们是地球历史上唯一有机会、有眼界决定自己命运的物种。一些人认为,我们已经提前开启了自我毁灭的程序。考虑到目前的趋势,一些悲观者预测,再过50至75年,地球便会变得不宜居住。就个人而言,我倾向于相信人类有自我保护的欲望。要减缓对生命支持系统的冲击,唯有立即采取解决方案,才能确保我们能够在未来继续生存下去。

  安娜丽·奈维茨(Annalee Newitz)

  美国科技博客网站Ars Technica科技文化编辑、科幻小说作家、科幻信息网io9共同创建人

  我不认为人类会灭绝,而是会进化成新的物种。在过去的几十万年里,至少有六个古人类种群生活在非洲和亚欧大陆上。一直到三、四万年前,和我们类似的现代人类才取而代之。我猜测再过10万年,人类将进化成更多种族。这一部分由基因工程所导致,一部分也是自然选择的结果。如果我们能以虚拟形式存在,就没必要拥有脆弱的肉体,不必再躲避辐射,也不必呼吸比例合适的氧气和氮气。我们还没达到进化的顶点!在进化的漫漫长路上,现今的人类形态不过是个暂时歇脚处。

  伊恩·塔特萨尔(Ian Tattersall)

  古生物学家、美国自然历史博物馆名誉馆长

  这是无法避免的。一切事物都会灭绝。没有什么能万古流传。

编辑:陈映彤
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